© Kuva: Getty Images

NBA:n odotettu välieräsarja alkaa – onko Houstonista mestarin kaatajaksi?

Ensi yönä käynnistyy NBA:n välieräsarja, jota kaikki ovat odottaneet, kun Houston Rockets ja Golden State Warriors iskevät yhteen. Ruutu esittää ottelun suorana lähetyksenä kello 4.00 alkaen.

Lähtöasetelmat otteluun ovat kutkuttavat, sillä Houston voitti läntisen konferenssin ja hallitseva mestari Golden State sijoittui toiseksi. Monet pitävät ottelusarjaa jo moraalisena finaalina, sillä tämän otteluparin voittaja lähtee tuleviin finaaleihin ennakkosuosikkina, tulee vastaan sitten Boston tai Cleveland. Houston voitti koko runkosarjan ja Golden State oli kolmas. Itäisen konferenssin ykkönen Toronto nappasi yhden voiton Golden Statea enemmän, mutta itäinen on tasoltaan heikompi, joten voidaan hyvin sanoa, että tässä välieräsarjassa kohtaavat kaksi tämän kauden parasta joukkuetta.

Lähtöasetelmat ottelupariin ovat siis herkulliset. Golden Staten peli kangerteli runkosarjan lopulla loukkaantumisten takia, mutta nyt kaikki tähdet ovat pelikunnossa ja se on noussut jälleen suurimmaksi mestarisuosikiksi. Sen ei odoteta kuitenkin marssivan finaaliin, sillä Houston on pelannut tällä kaudella erinomaisesti.

Viime kauden jälkeen pelättiin, että Golden Staten ylivoima vie tulevaisuudessa mielenkiinnon koko sarjasta. Houston on kuitenkin tällä kaudella pystynyt nousemaan varteenotettavaksi haastajakandidaatiksi. Yhtenä isona syynä siihen on Chris Paulin hankinta joukkueeseen. Kokenut takamies on pystynyt ottamaan hieman painetta pois James Hardenilta hyökkäyspäässä ja samalla hän on tuonut uuden ulottuvuuden puolustuspelaamiseen. Riittääkö sekään kuitenkaan pysäyttämään Golden Staten?

Hallitsevalla mestarilla on tällä hetkellä kaikki ainekset napata pokaali jälleen itselleen. Stephen Curry on jälleen terveenä ja saanut putsattua ruosteet pois edellisessä ottelusarjassa. Curryn ollessa poissa Kevin Durant ja Klay Thompson pystyivät pitämään itsensä lämpiminä ottaen suurempaa roolia hyökkäyspäässä. Draymond Green tekee taasen mitä Draymond Green tekee, eli repii, raastaa ja aiheuttaa hämmennystä vastustajien leirissä ja välillä myös hieman omassa.

Kun Golden Statelta löytyy niin leveä rintama ratkaisijoita, on sitä vaikea pysäyttää. Siispä Houstonin on onnistuttava hyökkäyspäässä iskemään kovia lukuja taululle. Vastakkain onkin kaksi NBA:n parasta hyökkäysjoukkuetta, joten siinäkin mielessä ottelupari on herkullinen. Houstonilta löytyy pitkä rivi heittäjiä, joka asettaa omanlaisensa haasteen Golden Staten puolustuspelaamiselle. Pallo ei juuri polttele Houstonin pelaajien näpeissä, kun heittopaikka vähänkin avautuu, vaan pallo lähtee heti ja useimmiten vieläpä erittäin tarkasti. Mikäli Houstonin heittopeli kulkee, on sitä hyvin vaikea voittaa. Ja käytännössä ainoa joukkue, joka Houstonin pystyy voittamaan vaikka heillä olisi kuuma heittopäivä, on nimenomaan Golden State.

Suora lähetys jännitysnäytelmästä alkaa kello 4.00.

Ruutu+ näyttää noin viisi NBA-ottelua viikossa suorana ja tallenteena. Lauri Markkasen Chicago Bulls joka viikko kattauksessa mukana. Lue lisää tästä.