Kuuden ottelun voittoputkessa liitelevä KTP-Basket on ottanut sarjan piikkipaikan tukevasti haltuunsa rekordilla 15-4. Tamperelaisten alkukausi on sen sijaan ollut vaikeampi (10-9), mutta Damon Williamsin Pyrintöä ei pidä koskaan aliarvioida. KTP:lla on myös kalavelat maksamatta marraskuisesta vierailuista.

Pyrintö on kolmella Suomen mestaruudellaan 2010-luvun menestynein Korisliiga-joukkue. Myös runkosarjassa se on viimeiset viisi kautta haalinut kotiedun ja ollut ykkösenäkin kolme kertaa. Tällä kaudella ainakaan alku ei ole ollut yhtä ruusuinen, sillä tamperelaiset löytyvät 10-9 –rekordillaan kutossijalta, joskin tasaisesta keskikastista. Viimeisistä kuudesta ottelusta Pyrintö on onnistunut puristamaan voitot ainoastaan Vilppaasta ja Lapuasta kotisalissaan. Varsinkin vierasotteluissa Pyrintö on ollut heikko, sillä kahdeksalla yrittämällä vierasvoitto on onnistuttu kampeamaan vain kertaalleen Lapualla. Mutta jos on Korisliigassa ollut mollivoittoista, niin Baltian liigassa tamperelaiset ottivat tiistaina kolmannen peräkkäisen voittonsa. KTP:n päävalmentaja Anton Mirolybov ei kuitenkaan suostu aliarvioimaan alavireistä vastustajaa tippaakaan.

– Ehkä he ovat vähän alavireessä olleet, mutta luvassa on varmasti erittäinkin haastava ottelu. Pyrintö ei ole match-upeiltaan maailman helpoin joukkue meille, Mirolybov ennakoi KTP:n sivuilla.

Joukkueiden aiempi kohtaaminen marraskuussa Pyynikillä päättyi Pyrinnön 85-83-voittoon. Ilman Antero Lehtoa pelanneesta Pyrinnöstä esiin nousi parjattu jenkkikaksikko, Will Harris (15,8/6,5) ja Tyrone Kent (11,5/5,8). Harris takoi kauden ennätyksekseen tuolloin 25 pistettä ja Kent komppasi 14 täpällä. Mikael Sandberg (16) jäi tuolloin vain pisteen päähän uransa ennätyksestä ja Damon Williams nakutteli vähemmän yllättäen 20 silmää. Mirolybovilta ei irtoa väheksyviä kommentteja kaksikosta Harris-Kent.

– Pyrinnöllä on hyvät amerikkalaiset omille ruuduilleen ja varsinkin meitä vastaan he onnistuivat erittäin hyvin. Kyllähän se kertoo osaltaan match-upien vaikeudesta meille. Toisaalta, se oli vain yksi peli ja olen luottavainen omaan tekemiseemme, Mirolybov kertoo.

Yksi match-up -ongelma on kuitenkin poissa, sillä Antti Nikkilä ei ole enää asettamassa kivitalon kokoisia skriinejään ja tekemässä muille tilaa. Petri Heinosen (4,8/2,5) tai Mikael Sandbergin (3,6/2,4) sisäuhka ei ole samalla tasolla mestarisentterin kanssa. Kaksi mestaruuksien tärkeintä takuumiestä ovat kuitenkin edelleen mukana, ja kovassa vireessä ovatkin. Viime kauden pelaajaksi valittu Antero Lehto (16,5) on paras kotimainen pistenikkari Korisliigassa ja keskiarvo on jopa noussut huikeaan viime kauteen verrattuna. 41-vuotias Damon Williams (15,8/9,8/3,1s) painaa edelleen vakuuttavilla tilastoilla, joskin viimeisen kolmen pelin pistekeskiarvo jää alle 10 pisteen. Mirolybov on, tietenkin, varsin tietoinen kaksikon vaarallisuudesta.

– Antero Lehto on huikea ja aiheuttaa osaltaan meille päänvaivaa. Ja Williams on edelleen erittäin vaarallinen, varsinkin Pyrinnön pelisysteemissä. Hänet pitää pitää pois omalta mukavuusalueeltaan ja eiköhän Timi Heinonen ole siinä jälleen pääosassa, Mirolybov taustoittaa.

Namika Lahti roikkui keskiviikon ottelussa mukana pitkälti 16 hyökkäyslevypallonsa turvin. KTP on tällä hetkellä sarjan toiseksi heikoin puolustuspään levypalloissa ja perjantaina vastassa on sarjan paras hyökkäyslevyjoukkue. Mirolybov onkin teroittanut joukkueelleen levypallojen merkitystä.

– Kyllä sitä on teroitettu ja käyty harjoituksissa läpi. Varsinkin Pyrinnön amerikkalaiskolmikko, joka kahmii lähes 10 hyökkäyslevyä per peli, pitää saada kuriin. Meidän täytyy vain olla fyysisiä ja paljon on myös kiinni siitä, minkälaisia heittopaikkoja annamme, Mirolybov sanoo.

KTP lähtee päävalmentajansa mukaan pitämään vauhtia, mutta myös tiukkaa painia on odotettavissa.

– Meidän täytyy pitää vauhtia ja vastaavasti ottaa heiltä vauhti pois. Lahti-ottelussakin syntyi aina jotain hyvää, kun pääsimme juoksemaan kenttää. Mutta totta kai odotettavissa on myös fyysinen ottelu, mutta uskon omiin jätkiin. Pidimme biisonit heidän kotisalissa alle 80 pisteessä ja Lahden 67 pisteessä, joten olen luottavainen, Mirolybov päättää.