Aikakaudet vaihtuvat, Susijengin olemus säilyy. Kroatia tuuletteli lähes varmaa voittoaan sunnuntain MM-karsintaottelun viimeisellä minuutilla, kunnes Edon Maxhunin ja Lauri Markkasen kolmoset ja liian aikaisin nuolaisseen isäntäjoukkueen täydellinen sulaminen vapaaheittoviivalta veivät Susijengin 79–81 (34–43) -vierasvoittoon Rijekan trooppisissa olosuhteissa.

Pakkovoiton edessä ollut Kroatia näytti olevan katkaisemassa Susijengin voittoputkea, kun Sasu Salinille vihellettiin epäurheilijamainen virhe kolmen pisteen tappioasemassa 46 sekuntia ennen loppua ja Kroatian ykkösnimi Bojan Bogdanovic pääsi vapaaheittoviivalle.

Bogdanovic kasvatti heitollaan kotijohdon neljään, jonka jälkeen 216-senttiselle Ivica Zubacille tarjoutui vielä mahdollisuus viimeistellä hyökkäyslevypallosta. Ottelu sai kuitenkin uuden käänteen, kun Edon Maxhuni antoi laulaa ja toi Susijengin kolmoskaaren takaa pisteen päähän, 79–78, vain 23 sekuntia ennen loppua.

Kaukoheittonsa jälkeen Maxhuni rikkoi taktisesti Kroatian 20-vuotiasta Lovro Gnjidiciä, jonka vapaaheitot kolahtivat rautoihin. Seuranneella aikalisällä susiluotsi Lassi Tuovi komensi kentälle pitkät tovit penkillä istuneen Petteri Koposen, joka vieraiden viimeisessä hyökkäyksessä loi maltilla tilaa ja tarjosi nappisyötön Lauri Markkaselle – kulmakolmonen sukkana sisään ja Susijengi johtoon.

Pelikelloon jäi Markkasen johtoheiton jälkeen vielä neljä sekuntia. Alexander Madsen puolusti Bojan Bogdanovicin kolmosen tyylipuhtaasti pois, mutta kun Markkanen rikkoi Zubacia levypallotilanteessa. Zubac kivitti kuitenkin kummatkin heittonsa, Kroatia jäi MM-jatkokarsintojen ulkopuolelle ja Susijengi eteni jatkoon viidellä voitolla kuudesta ottelusta.

Maxhuni pelasi ottelussa 19 minuuttia ja kirjautti joukkueen parhaan +/- -saldon, +19.

Kahden puoliskon peli

Paikoin pätsiksi kuumenneessa ja hikilammikoita parketilleen keränneessä Rijekan hallissa nähtiinkin kahden aivan erilaisen puoliskon peli.

Ottelun alkupuoliskolla Susijengin valmennusjohto peluutti koko kahdentoista miehen rotaatiotaan ja dominoi kenttää alkuvihellyksestä asti. Lauri Markkasen ja Alexander Madsenin onnistumiset kaaren takaa veivät vieraat 2–14-johtoon ja Kroatian pelaajat hiiltyivät joka pelipaikalla lihaan purevien susien raateluhampaiden välissä. Susijengi määräsi pelin tempon ja eteni pukukoppiin yhdeksän pisteen johdossa.

Kopista palasi Rijekan halliin ammattiylpeytensä löytänyt Kroatia. Kotijoukkueen taistelun ilmentymäksi kohosi Bojan Bogdanovic, joka aloitti puoliskon kolmella perättäisellä korilla ja paimensi Susijengin pelinrakentajaa Edon Maxhunia koko kentällä. Roko Prkacin huudatti kotiyleisöä akrobaattisilla donkeillaan ja Susijengi näytti paikoin lamaantuneelta, kun hyvätkin heitot hylkivät rautoja ja syötöt syöksyivät päätyrajasta yli ja suoraan vastustajien hyppysiin.

Vaan konsepti kesti loppuun asti.

Voittoputkessa jatkoon, jatkokarsinnat käynnistyvät elokuussa

Susijengi avasi MM-karsintansa viime marraskuussa tappiolla Ruotsille, mutta on sittemmin yltänyt karsintalohkonsa voittajana viiden voiton putkeen. Marraskuisen Kroatia-kotivoiton jälkeen seurasi koti- ja vierasvoitot Sloveniasta, revanssivoitto Ruotsista ja kaiken huipentumana sunnuntai-illan Kroatia-trillerin voitto.

Kroatia-voitollaan Susijengi tarjosi elämänlangan myös Ruotsille, joka olisi Kroatian voiton tullen tipahtanut jatkosta. Nyt Suomi vei Ruotsin MM-jatkokarsintoihin mukanaan.

Joukkueet etenevät näin MM-jatkokarsintoihin, joissa Susijengi saa vastaansa Gordon Herbertin valmentaman Saksan, Jukka Toijalan valmentaman Viron sekä Israelin. Karsinnat jatkuvat elokuun viimeisellä viikolla pelattavilla koti- ja vierasotteluilla.

Kroatia – Susijengi 79–81 (17–21, 34–43, 61–60), miesten maaottelu (MM-karsintaa), Rijeka (Kroatia) 3.7.2022

Susijengi: Lauri Markkanen 19/7, Sasu Salin 14/1, Alexander Madsen 10/8, Elias Valtonen 8/9, Edon Maxhuni 7/2/5 syöttöä, Mikael Jantunen 6/3, Miro Little 5/2, Topias Palmi 3/2, Ilari Seppälä 3/2, Petteri Koponen 3/0, Shawn Huff 2/3, Olivier Nkamhoua 0/1.

Kroatia: Ivica Zubac 21/8/3 blokkia, Bojan Bogdanovic 21/6/4 syöttöä, Mario Hezonja 13/6/3 syöttöä, Toni Perkovic 9/2.

Jos et näe upotusta, voit katsoa sen täältä.

Lähde: Koripalloliiton tiedote